Especies invasoras, una cuestión de riqueza y densidad

Especies invasoras, una cuestión de riqueza y densidad

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La riqueza y la densidad de población son las principales causas del aumento de las especies invasoras en Europa, según revela un nuevo estudio financiado por la Unión Europea. Los autores advierten en un artículo publicado en “Proceedings of the National Academy of Sciences” (PNAS) que el problema de las especies invasoras no será fácil de resolver.

En Europa se han establecido cerca de 11.000 especies invasoras, la mayoría de las cuales son inofensivas, pero de las que aproximadamente el 15% resulta perjudicial para la economía y otro 15% para los ecosistemas. Estos datos se extraen de los análisis llevados a cabo en el marco del proyecto europeo DAISIE (Delivering Alien Invasive Species In Europe), financiado por el sexto programa marco de la Comisión Europea.

¿Qué factores determinan la cantidad de especies exóticas en las diferentes regiones de Europa? Y ¿cuál es la importancia relativa de los factores geográficos en función de las variables económicas? Según el estudio, la riqueza económica y la densidad de población son los dos factores que más influyen en la cantidad de especies invasoras que se encuentran en una región.

Las especies invasoras representan una crisis ecológica continua y generalizada, y hemos concluido que la población humana y la riqueza acumulada son factores decisivos en este problema”, afirma Susan Shirley, de la Universidad Estatal de Oregón y una de las autoras del estudio. “Los patrones regionales de las invasiones de especies son complejos y presentan unas variables que aún no se han conseguido explicar. No obstante, las especies invasoras son en gran medida una cuestión de comercio internacional, y éste es un problema de gran envergadura que aún no se ha asumido.” Ciertas actividades humanas, como el comercio y el transporte, pueden favorecer de distintas formas las invasiones de especies exóticas. Hay especies que se introducen deliberadamente, como las plantas ornamentales y ciertos cultivos; especies que viajan inadvertidamente en las mercancías importadas y otras especies que se importan como mascotas.

La invasión biológica por parte de especies no nativas o “alienígenas” supone una de las mayores amenazas para el bienestar ecológico y económico del planeta. Las especies invasoras pueden actuar como vectores de nuevas enfermedades, alterar el proceso de ecosistemas y la biodiversidad, perturbar el paisaje y reducir el valor de la tierra y el agua para las actividades humanas además de causar múltiples consecuencias socioeconómicas.

Diversos estudios realizados con anterioridad hacían hincapié en la influencia de otros factores de las invasiones biológicas tales como el clima, la geografía y la superficie terrestre. Sin embargo, este estudio muestra que dichos factores son menos importantes que la densidad de población y la riqueza. “La gran influencia de los factores económicos en la cantidad de especies exóticas invasoras demuestra que la solución al problema de las invasiones biológicas será difícil de encontrar”, indican los autores. “La definición de las responsabilidades de las principales partes implicadas en el comercio y la adopción de medidas legislativas adecuadas podrían contribuir en cierta medida a frenar estas invasiones”. Por ejemplo, los responsables políticos podrían tratar de que los precios de las mascotas y las plantas ornamentales exóticas se correspondieran con los costes que acarrearía una eventual invasión por las mismas, sugieren los autores. Lamentablemente, la Organización Mundial del Comercio carece de un mecanismo que le habilite para calcular el coste que suponen las invasiones de especies alienígenas debidas al comercio internacional. Los investigadores destacan también la influencia de las infraestructuras de transporte en su papel de facilitar la propagación de las especies invasoras. “La evaluación del impacto ambiental de tales iniciativas debería atender a su posible contribución a las invasiones biológicas y mitigarlas en la medida de lo posible”, recomiendan los investigadores. Con posibles respuestas, los autores demandan la realización de investigaciones con carácter urgente para concretar los factores económicos específicos que están relacionados de forma más estrecha con las invasiones de especies exóticas. “Sólo si se definen los verdaderos factores determinantes se podrán predecir y detener adecuadamente las invasiones de especies alóctonas sin perjuicios a otros sectores económicos”, concluye el estudio. “Una mayor precisión en la predicción de invasiones facilitará, sin duda alguna, los intentos de diseñar estrategias para gestionar las especies invasoras realizados hasta ahora en Europa”.

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